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Portugal seduz investidores devido á água

Portugal atrai investidores que fogem de seca e incêndios nos EUA e no norte europeu

Portugal seduz investidores devido á água
Como os incêndios devastaram a Califórnia mais uma vez neste verão, José Dariush Leal da Costa, nativo do Estado norte-americano com raízes portuguesas, colhia suas primeiras amêndoas num oásis ensolarado e húmido no sul de Portugal e construiu uma fábrica nas proximidades.

O maior lago artificial da União Europeia com seus 250 quilómetros quadrados, o Alqueva irriga uma área do tamanho de Los Angeles, atraindo investidores estrangeiros num momento no qual a mudança climática está a provocar secas em locais como a Califórnia e o norte da Europa.

Fruticultores de frutas europeias, fabricantes de azeite espanhóis, produtores de amêndoas e bagas da Califórnia e do Chile e muitos outros estão a chegar para competir com agricultores locais nestas terras irrigadas, cujos preços aumentaram 50 por cento nos últimos cinco anos.

O crescimento de produção e os novos empregos na região mais desfavorecida do país mais pobre da Europa Ocidental mostram os benefícios do investimento na garantia de recursos hídricos, embora o boom muito bem-vindo também arrisque sobrecarregar o projeto a longo prazo.

O projeto de irrigação de 5,8 biliões de dólares no Rio Guadiana, iniciado duas décadas atrás para recuperar uma região ameaçada de desertificação, só agora está a alcançar a capacidade concebida originalmente, e há planos para ampliá-lo.

Leal da Costa, afirma que a escassez de água sempre foi uma preocupação na Califórnia, o maior produtor mundial de amêndoas, onde as quintas disputam recursos hídricos com cidades e indústrias.

Durante uma viagem aos Estados Unidos em junho, o primeiro-ministro português, António Costa, convidou investidores californianos, que têm um clima semelhante ao de Portugal, a se estabelecerem nos arredores de Alqueva, procurando capitalizar os temores do aquecimento global.

Ele elogiou o governo por ser muito favorável ao investimento. Procurando impulsionar o crescimento económico após uma crise de 2011, Portugal oferece empréstimos baratos e outros incentivos para investidores dispostos a gastar mais de 500.000 euros e criar empregos.

O Alqueva ainda serve apenas 200 mil pessoas para beber água em áreas pouco povoadas com o nascente agronegócio, como a fábrica da Leal da Costa, a ser lançada no final do ano e projetada para lidar com o aumento da produção de amêndoas de toda a região.
O sistema de irrigação pressurizado com dezenas de barragens, sete usinas de fluxo reversível e 2.000 km de dutos tem atingido este ano pela primeira vez a meta de vender a sua água para 80% da área servida, disse José Salema, chefe do setor da empresa estatal EDIA responsável pelo desenvolvimento de Alqueva.
A EDIA lançou concursos públicos para as obras de expansão para começar ainda este ano. Eles ampliarão a cobertura do sistema em mais de 40% para 170.000 hectares até 2022, de 120.000 ha agora.

As áreas irrigadas do Alqueva agora estendem-se quase desde a costa do Atlântico até á fronteira espanhola e o projeto atingiu um dos seus principais objetivos de criar uma barreira verde e hidratada para a desertificação, disse Salema. O fenómeno afeta Portugal e uma dúzia de estados do sul e centro da Europa.

Salema diz que Alqueva pode garantir um abastecimento de água constante para culturas permanentes por pelo menos 20 anos, mesmo após a expansão. O consumo de água por hectare é agora apenas metade do que o Alqueva foi projetado graças a métodos mais eficientes de cultivo e irrigação, como a irrigação por gota, disse ele.

Os investidores estrangeiros já trabalham em cerca de 25.000 hectares, um quarto de todas as terras irrigadas pelo Alqueva em uso, tendo despejado cerca de 250 milhões de euros em culturas e equipamento, diz a EDIA. Só esse terreno vale 500 milhões de euros a preços correntes.

As azeitonas continuam a ser a principal cultura da área, mas em vez de uma dúzia de árvores por hectare, as novas quintas intensivas agora crescem centenas de vezes, gerando mais de 4.600 euros por hectare, quatro vezes o custo operacional.
O Alqueva impulsionou a produção de azeite em Portugal para um recorde de 147 milhões de litros no ano passado, segundo estatísticas oficiais. Portugal foi o quarto maior exportador de azeite do mundo em 2017.

A EDIA reduziu os preços da água no ano passado em cerca de um terço, graças aos menores custos de energia, com grandes descontos para novos empreiteiros, tornando a área mais atraente. Ele está a lançar pioneiros de painéis de energia solar refrigerados a água que flutuam em reservatórios, produzindo energia mais barata para bombear.

O desemprego na região do Alentejo em geral, abrangendo o Alqueva, caiu mais acentuadamente do que em qualquer outro em Portugal no ano passado, para abaixo do nível médio nacional, terminando em 8.4 por cento. Não mais afetados pelo racionamento de água no verão, os hotéis surgiram em aldeias e cidades pitorescas, atraindo turistas.

As plantações de amêndoas na área duplicaram de tamanho no ano passado para mais de 5.500 hectares, com os investidores estrangeiros a dominarem novas plantações. As plantações de frutas também se expandiram para mais de 1.000 hectares, ajudadas pelo investimento da Espanha, Alemanha e Suíça.

A unidade portuguesa do grupo Fairfruit, com sede na Suíça, acaba de trazer a sua primeira safra de damascos e pêssegos. Graças à luz solar intensa e água abundante, os produtores locais batem o resto dos produtores europeus por semanas colocando seus produtos nas prateleiras das lojas, aproveitando os preços mais altos.

Embora outras regiões portuguesas também queiram projetos de irrigação semelhantes, é improvável que o Alqueva enfrente a concorrência de novos esquemas, uma vez que as regras da União Europeia que exigem um abastecimento de água limpo e suficiente para as necessidades humanas impediram em grande parte a representação da agricultura.

Mas nenhum lugar pode escapar do terrível impacto do aquecimento global por muito tempo. Portugal teve os seus próprios incêndios florestais no ano passado depois de uma seca de três anos e mais incêndios ao sul de Alqueva neste ano.


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